Internet Putins nästa slagfält

Ryska RuTube ska konkurrera ut YouTube.
Kreml i Moskva, Ryssland, sett från vattnet. En bro i förgrunden samt en liten båt som åker på floden framför byggnaden.
Kreml i Moskva, Ryssland.
distansarbete Från The World Ahead 2022 publicerad i The Economist, översatt av InPress. ©2021 The Economist Newspaper Limited. Alla rättigheter förbehållna.

Från The World Ahead 2022 publicerad i The Economist, översatt av InPress. ©2021 The Economist Newspaper Limited. Alla rättigheter förbehållna.

När den ryske oppositionsledaren Aleksej Navalnyj förgiftades 2020 och fängslades 2021, förvandlades Vladimir Putins regim från ett envälde i samförstånd till en diktatur, i vilken en liten grupp människor utövar makt utan rättsliga eller konstitutionella begränsningar. När Kreml konsoliderar denna omvandling står två rester av demokratin från 1990-talet i vägen. Den första handlar om fria val, den andra om internets frihet. Men båda dessa håller på att utplånas. 

Först de fria valen. 2021 gjorde Putin sig av med de konstitutionella begränsningar som ställde krav på att han skulle avgå 2024. Nu kan han med andra ord sitta kvar till åtminstone 2036 och kanske längre än så. Men han måste trots allt fortfarande dölja sitt makt­övertagande bakom demokratiska termer. Såsom de parlamentsval som hölls under 2021 visade, är det minskade stödet för Putins regim inget hinder för seger.

Hade resultatet inte varit upp­gjort hade Putins parti Enade Ryssland fått strax över 30 procent av rösterna, enligt dataanalytikern Sergej Shpilkin. I stället tog partiet nästan 50 procent av rösterna och en supermajoritet i Duman. Genom att fängsla Navalnyj, jaga bort hans medarbetare från Ryssland och dessutom slå ned på alla som stöttar honom, har Kreml i praktiken förbjudit deltagardemokrati. Målet är sammantaget att behålla valen, men att göra sig av med alla alternativ till Putin.

Internet är Kremls största utmanare

Men att fysiskt tysta motståndarna räcker inte längre. Kremls största utmaning är istället internet, som gör det möjligt för civilsamhället att organisera sig och har utsett Navalnyj till den ledande oppositionspolitikern, igenkänd av en majoritet i landet. 

Fram tills nyligen var internet i Ryssland relativt fritt. Putins väg till makten gick via tv och internet ansågs dessutom vara en marginell företeelse. (Han skryter även gärna om att han aldrig varit på nätet, inte använder dator eller äger någon mobiltelefon.) 

Men det senaste decenniets spridning av internet har gjort Kremls monopol på tv-sändningar meningslöst. Bland olika informationskällor har internets och sociala mediers andel växt från 18 procent mellan 2013 och 2015 till 45 procent 2021. Navalnyj bannlystes från de statskontrollerade tv-kanalerna, men hans YouTube-publik är jämförbar i storlek med de som tittar på valfritt program i statstelevisionen. 

YouTube – en stark kanal för Navalnyj

Kreml har vidare förbjudit alla webbplatser kopplade till Navalnyj genom att beteckna dem som ”extremistiska”. Man har även installerat utrustning och tvingat leverantörer att försämra åtkomsten till Twitter så att bilder och videofilmer inte laddas upp. Regimen har dessutom hotat den ryska personalen hos Apple och Google med straffrättsliga förfaranden så att de ska ta bort Navalnyjs app från sina butiker. Medieorganisationer och journalister har deklarerats vara ”utländska agenter”, vilket gör det nästan omöjligt att verka i Ryssland. 

Men det största problemet rör YouTube, Googles videoplattform. Även om Google i allt större utsträckning följer Rysslands krav på att ta bort innehåll, låter man fortfarande Navalnyjs filmer ligga kvar. Dessa får tiotals miljoner visningar. Det är svårt att blockera YouTube. Tjänsten används av miljontals ryssar med svagt intresse för politik, men som skulle bli rasande om den inte vore tillgänglig. 

Kreml kommer att öka pressen på Google att rätta in sig i ledet: man kan bland annat få sökmotorn att bli långsammare och dela ut böter. Och regimen kommer därutöver att fortsätta att utveckla sin egen videoplattform, RuTube, dit man kan flytta populärt innehåll och därefter stänga av YouTube om så krävs. Att återta informationsmonopolet är avgörande för Putins maktposition. Kriget om internet definierar således Rysslands närmsta framtid.

Läs också